南宋

中國四大發明的外傳

宋代是中國科學技術取得較大進展的時期,指南針、印刷術與火藥等幾大發明之投入實用及大規模外傳均在此際。

中國古代四大發明首推造紙法,自漢代發明之後,很快就向鄰近國家推廣,如大約四世紀傳至朝鮮,七世紀初傳於日本。唐天寶十載(751年)怛邏斯一役後,由於一些中國造紙工匠被阿拉伯人所俘,中亞、西亞的撒馬爾罕(751年後)、巴格達(約793年)、大馬士革(約795年)等處,先後開設起造紙工場。及至宋代,中國的造紙法又經由阿拉伯人向非洲、歐洲傳播。埃及的亞歷山大里亞設立造紙場大約在公元900年。1100年,北非摩洛哥的非斯(Fes)也已有造紙場。1150年,西班牙出現了歐洲的第一家造紙工場。

與造紙密切相關的是印刷術。在公元前,中國已懂得印章捺印的方法,後來又會拓印碑石,至隋遂發明雕版印刷之技術。雕版印刷盛行於唐而完善於宋。至於活字印刷,更由宋代畢昇所發明,是為印刷術之一大革命。中國之雕版印刷術在發明後不久,即傳至日本,後來又在十二世紀傳入埃及。歐洲大約在十四世紀才有木版印刷的圖像,現行之木版水印畫依然採用雕版印刷之方法。活字印刷術則在大約十四世紀傳到朝鮮、日本,復由中亞傳至小亞細亞與埃及,並影響於歐洲。歐洲最早用鉛、銻、錫合金所製之活版印刷,乃1450年德人古騰堡(J.G.Gutenberg)所創,距畢昇之發明已四百餘年了。

在宋代,中國也已將指南針利用於航海。指南針在戰國時已出現,稱司南,到了北宋開始用作海上導航,稱羅盤。不久阿拉伯人才將羅盤技術傳到歐洲。以前不少西方人認為首先用指南針航海的是阿拉伯人,其實中國之用羅盤見於文字明確記載的至少比西方早八十至一百年。因此,用羅盤導航係由中國透過海上的交通、貿易,傳給阿拉伯人,再由阿拉伯人傳至全世界。

四大發明的另一項是火藥。中國之始製火藥初與煉丹術有關,唐孫思邈的《丹經》已記載有原始火藥的配方。天祐元年(904年),楊行密部將鄭璠攻打豫章(今江西南昌)時,曾使用「飛火」,飛火就是用火藥製成的火炮之類,這是中國首次將火器用於戰爭的記錄。宋開寶二年(969年),馮繼昇等改進火箭法,試驗成功。及至宋遼金元的戰爭中,人們多方使用火器,如霹靂砲、鐵火炮等。大約宋人製造火藥、火器的技術,通過戰爭而傳給契丹人(遼)、女真人(金)和蒙古人(元),後隨蒙古之西征而輾轉傳給阿拉伯人乃至於歐洲。

指南針、造紙法、印刷術與火藥,係中國古代的四大發明。它們的產生象徵著中華民族悠長久遠而燦爛輝煌的文明,它們之外傳更是中外交通的縮影與文化交流的佳話,對於近代歐洲的崛興影響深遠,如印刷術推動文藝復興,指南針促進地理大發現,而火藥、火炮則成了摧毀中世紀歐洲封建堡壘的重型武器。